Buhari’s cabinet: solid, but few women and elitist

At last, President Muhammadu Buhari has ended the long-delayed formation of the Federal Government of Nigeria. And a Senior Lecturer in International Commercial Law at the University of Kent, Gbenga Oduntan, argues in The Conversation that the choices are solid. However, he faults the appointments for being women-sparse and  elitist-bent.
Clearly, the Nigerian president could not please everyone. Nor can he — now and during his term as the democratically elected head of state — meet all expectations. But I commend him for:

  1. selecting a balanced Federal government team that is representative of all 36 states
  2. assigning himself the tough and thankless oil portfolio

By his careful picks Mr. Buhari renews the message that he stays the course and that his deeds will match his key inaugural pledges, i.e., promoting competence, fighting corruption, alleviating poverty, defeating Boko Haram…
Tierno S. Bah

Nigeria's newly appointed ministers attend their swearing-in ceremony in Abuja, Nigeria November 11, 2015. Nigeria's President Muhammadu Buhari swore 36 ministers into his cabinet on Wednesday, five months after his inauguration. Buhari won March elections after vowing to crack down on corruption in Africa's biggest economy and top oil producer. He has been criticized for waiting until September to name his ministers at a time when the economy has been hammered by the fall in oil prices. (Reuters / Afolabi Sotunde)
Nigeria’s newly appointed ministers attend their swearing-in ceremony in Abuja, Nigeria November 11, 2015. Nigeria’s President Muhammadu Buhari swore 36 ministers into his cabinet on Wednesday, five months after his inauguration. Buhari won March elections after vowing to crack down on corruption in Africa’s biggest economy and top oil producer. He has been criticized for waiting until September to name his ministers at a time when the economy has been hammered by the fall in oil prices. (Reuters / Afolabi Sotunde)

Nigeria’s new cabinet, perhaps the most awaited in the history of constitutional democracy in Africa, has finally been sworn in. The wait involved at first a shocking and unexplained silence, and then the release of a partial list which was approved by the Senate in October — a full 131 days after the president was sworn in. Ministers apparently got to know of their respective portfolios 35 days later. It was shambolic.

Clearly the governing party had not listened to the message delivered on behalf of Tony Blair, the former UK prime minister, about the importance of the first 100 days of office. In a keynote address at a special two-day policy dialogue held in Abuja immediately after the party secured victory in May, Blair, through his former advisor Peter Mandelson, said:

You will have more good will and more authority to do the difficult things at the beginning of your term than at the end.

No-one at that stage imagined that it would take more than 100 days to even form a cabinet. But then Nigeria is no ordinary country and it has its own inherent logic.

Eventually nearly all appointees came from inside Nigeria and were quite well-known, if not predictable faces from the coalition-opposition.

Some have suggested that President Muhammadu Buhari needed time to fish out the very best from home and abroad. Others point to the fact that he needed time to understand the rot in the system and put in a host of ingenious strategies to fix loopholes that made corrupt practices easy.

But the wait could very easily be due to party intrigues and sloppy handling of the task.

The country could ill afford the long wait. Longstanding energy instability is taking its toll on industry. Unemployment is skyrocketing.

With a depressed economy, crime rates have begun to rise. Things are getting so worrisome that stocks on the Nigerian Stock Exchange continued to fall as investors reacted indifferently to the inauguration of the new ministers.

All the president’s men

The list of new ministers appears to have generally gone down well with the public. Citizens were so fed up with the last Peoples Democratic Party government that the first 50 names in the telephone directory would have been preferable to the status quo. There are some notable personalities in the new cabinet.

  • Babatunde Fashola, former governor of Lagos state with a population of 18 million, is now minister of power, works and housing.
  • Kayode Fayemi, former governor of Ekiti state, is minister of solid minerals. Both Fashola and Fayemi have enviable records of performance and the halo of much-needed technocratic competence.
  • It would have been unimaginable for the brilliant communicator, Lai Mohammed, not to be the minister of information. He was virtually the only authentic voice of the opposition even before there was an effective opposition party.
  • Transportation Minister Rotimi Amaechi is experienced and is expected to flourish.
  • The corporate and political gravitas of a politician like senator Udo Udoma, minister of budget and national planning, is expected to come in handy.
  • Abubakar Malami (Kebbi), the minister of justice, is young, dynamic and belongs to Buhari’s political circle. He has an enviable legal practice record but is relatively new to government.
  • Then there are younger northern stars like senators Hadi Sirika, Ibrahim Usman Jibril and Ahmed Musa Ibeto, who are ready to earn their stripes on a national stage. They have enviably clean records and are expected to be massively loyal to Buhari. He will need lots of loyalty given the tumultuous times ahead.

The list is quite short on academics and intellectuals. There is only one professor, and Fayemi, who has an academic history.

Buhari himself has a keen and trained mind even though he has no degree.
This is notable because only two Nigerian presidents have had a degree. Modern African political scientists lament the near total absence of the philosopher king in modern African states.

On the other hand, the immediate past president, Goodluck Jonathan, brandished a doctorate degree but had little luck putting it to use.

But there are gaps

The gender balance is disconcerting even by African standards. Just five out of 37 ministers are women. But it is significant that the economy is in the hands of a woman — former investment banker Kemi Adeosun.

Diezani Alison Madueke
Diezani Alison Madueke

It is not that women hold the key to all positive change in Nigeria. Nigeria has had its fair share of rogue female leaders. Buhari’s predecessor as prime minister for petroleum, Diezani Alison-Madueke, is being held in the UK and faces up to ten years in jail for corruption and money laundering.

Aisha Jummai Al-Hassan
Aisha Jummai Al-Hassan

Nevertheless, the appointment of Taraba’s first female attorney-general, Aisha Jummai Al-Hassan, as minister of women’s affairs is commendable. It is hoped she’ll make a meaningful impact on empowering women, particularly in the northern regions of the country where paternalistic attitudes and religion are very oppressive.

There are other shortcomings in the appointments. For example, the spread is very elitist and there is little hope of a left-leaning agenda — at least at this stage.

This is a shame because there is a massive percentage of the population needing directed socialist policies to lift them out of severe hardship, chronic poverty and generational underachievement.

Lessons to be learned

The Nigerian government must learn to communicate better. Silent governance is fast receding as an effective strategy everywhere. It is quite unforgivable that in nearly six months there was no systematic communication to the citizenry on a new cabinet. At the very least this was disrespectful.

It was also awkward from an international relations point of view. As Mandelson, the UK’s renowned “Prince of Spin” himself, explained in Abuja recently:

Strategy without communications is like a car without headlights.

There is no excuse for Buhari’s shoddy handling of the appointments. On his wide shoulders lie the fate of 150 million people that sorely yearn for successes. And the emergence of Nigeria as a truly great African nation will have spillover effects that can lift an entire region out of stark mediocrity.

He has been entrusted with possibly the most difficult job of any leader on the continent. Now he must perform in a way that promotes transparency. He must nurture Africa’s largest economy back to strength. This entails transforming its agricultural, financial and industrial base into that of a 21st-century jet-stream economy.

Gbenga Oduntan
Gbenga Oduntan

There is little doubt that Buhari is a man of conviction and a patriot. But he must become a phenomenal leader.

Gbenga Oduntan
Distinguished Visiting Professor of Public and Private International Law and Dean of Law at Crescent University, Abeokuta, Nigeria  (2012-14 )
The Conversation

Coup KO contre la Constitution ?

On le sait, en Guinée le slogan “Un coup KO” sous-entendait la programmation et annonçait — bien avant le vote du 11 octobre — la victoire du candidat Alpha Condé. Et, sans surprise, les institutions à sa solde —CENI et Cour constitutionnelle — l’ont donné gagnant du premier et unique round d’une élection présidentielle ravalée métaphoriquement au niveau d’un match de boxe.
Cela dit, la loi fondamentale limite  à deux le nombre de mandats consécutifs du président de la république. Elle abaisse aussi la barre d’âge des candidats. Malgré ces obstacles, faudrait-il pour autant exclure que M. Condé envisage une révision constitutionnelle en 2020 pour “briguer” un troisième mandat… Et un quatrième… ainsi de suite… Il détiendrai ainsi le pouvoir à vie, ne le cédant  qu’à l’inévitable Mort.
L’appétit vient en mangeant, avertit le dicton.
Exilé et condamné à mort par contumace par Sékou Touré, condamné à la prison par Lansana Conté, le candidat-président-candidat Alpha Condé a adopté ses défunts prédécesseurs et tourmenteurs comme ses modèles à imiter. On ne saurait faire preuve de plus de cynisme et d’électoralisme !
Après avoir frauduleusement remporté deux mandats, il ne faudrait  pas exclure que, comme ses deux devanciers, M. Condé cherche, lui aussi, à boucler un quart de siècle à la tête de l’Etat, corrompu, incompétent, décadent et violent de Guinée.
Aux précédents propres à la Guinée, M. Condé pourrait trouver des exemples externes pour s’accrocher aussi longtemps que possible au fauteuil. En l’occurrence, il pourrait s’inspirer des révisions constitutionnelles envisagées et/ou opérées dans d’autres pays africains. Cela lui permettrait d’instaurer une “monarchie présidentielle” et de “s’éterniser”. Quitte, ensuite, à passer le bâton à son fils !
Dis-mois qui tu hantes, je te dirai qui tu es, rappelle un autre proverbe. Ces derniers temps, Alpha Condé s’affiche avec des dictateurs notoires : Teodoro Obiang Nguema Mbasogo (Guinée équatoriale) et Denis Sassous-Nguesso (République du Congo). Or ces potentats rejettent toute alternance démocratique. Ils monopolisent l’Etat et confisquent la direction de leurs pays. La tentation pourrait être grande de les copier. Dans tous les cas, la Guinée est soumise à une telle sclérose depuis 1958.
Il y a pire. En plus de l’Afrique centrale, voilà que l’Afrique de l’Est entre dans la danse.  Emulant Robert Mugabe du Zimbabwe, les présidents Paul Kagamé (Rwanda) et Yoweri Museveni (Ouganda) ont réarrangé la Constitution afin d’obtenir carte blanche pour une longevité présidentielle sine die.
Le malheur n’arrive pas qu’aux autres, conclut un troisièm adage. Et la Guinée pourrait bien être la prochaine victime de la boulimie du pouvoir d’un président “démocratiquement élu”.
Tierno S. Bah
New Delhi. 29 octobre 2015 — President Alpha Condé rencontre le Premier ministre de l'Inde, Narendra Modi
New Delhi. 29 octobre 2015 — President Alpha Condé rencontre le Premier ministre de l’Inde, Narendra Modi. Selon l’Agence de presse africaine (AP) la Guinée et l’Inde ont signé des accords dans le domaine agricole et celui de la santé, en marge du Sommet Inde-Afrique qui se tient à New Delhi depuis le 26 octobre et auquel prend part une délégation guinéenne conduite par le président Alpha Condé. Le volet agricole porte sur la modernisation de l’agriculture pour une enveloppe de 55 millions de dollars, tandis que l’accord sur la santé concerne la construction de deux hôpitaux pour un coût de 35 millions de dollars. (APA)

La nature, les motivations et les mobiles, l’efficience et le bilan des contacts entre les pays émergents (BRICS) et l’Afrique font l’objet d’analyses constantes, plus ou moins adéquates et profondes. Lire, par exemple, BRICS-Africa Cooperation: A Myth
Vijay Prashad. The Poorer Nations. A Possible History of the Global South
Pour sa part, professeur d’études internationales à Trinity College (Connecticut), Vijay Prashad est l’auteur, entre autres, de deux excellents livres :  The Darker Nations: A People’s History of the Third World (2008) et The Poorer Nations: A Possible History of the Global South (2014), qui réflètent une grande maîtrise de cette question épineuse. Sa conclusion sceptique remet en cause les clichés et les idées reçues à propos de ce thème politique et économique, à l’honneur depuis la fin de la deuxième guerre mondiale (1939-1945).

Après son “Coup KO” contre l’opposition, la réélection validée du président Condé au 1er tour présage-t-elle d’un KO contre la Constitution en 2020 ?

La Cour constitutionnelle guinéenne a validé samedi soir la réélection au premier tour du président sortant Alpha Condé, après avoir rejeté l’ensemble des recours en annulation présentés par trois de ses sept adversaires, lors d’une audience publique retransmise en direct.

Le président de la Cour, Kèlèfa Sall, a donné lecture de l’arrêt, en réponse aux trois requêtes en annulation du premier tour le 11 octobre. La Cour a les a toutes déclarées recevables sur la forme, mais rejetées sur le fond, concluant le plus souvent à l’absence de preuve ou d’influence sur les résultats.

Il a ensuite énuméré les résultats définitifs par candidat, très légèrement amendés par rapport aux résultats provisoires proclamés le 17 octobre par la Commission électorale nationale indépendante (Céni).

La Cour “déclare en conséquence M. Alpha Condé, candidat présenté par le RPG Arc-en-ciel (Rassemblement du peuple de Guinée, au pouvoir), ayant obtenu 2.284.827 des suffrages exprimés, soit 57,84 %, élu président de la République pour la mandature allant du 21 décembre 2015 au 21 décembre 2020”.

Trois des huit candidats, arrivés 4e, 5e et 6e, avec un peu plus d’1 % des voix chacun, avaient saisi la Cour constitutionnelle.

Ils invoquaient notamment l’autorisation par la Céni, du vote sans enveloppe, l’expulsion de leurs délégués de nombreux bureaux de vote, et alléguant d’irrégularités dans la distribution des cartes d’électeur et de la participation de mineurs dans les zones favorables au pouvoir.

Dès le lendemain du scrutin, les sept adversaires de M. Condé ont dénoncé une “mascarade” et refusé par avance d’en reconnaître les résultats.

Mais le chef de l’opposition Cellou Dalein Diallo, arrivé deuxième avec 31,45% des voix, avait prévenu le 17 octobre qu’il ne saisirait pas la Cour constitutionnelle, récemment créée, dont il conteste l’indépendance.

Les différentes missions d’observation électorales, notamment européenne et africaines, avaient constaté une série de problèmes logistiques et d’organisation mais salué la forte participation et l’absence de violences le jour du vote.

Au moins 13 personnes avaient été tuées et quelque 80 blessées dans les violences électorales, selon Amnesty International.

Ancien opposant, Alpha Condé est le premier président démocratiquement élu de cette ex-colonie française d’Afrique de l’Ouest, dirigée jusqu’alors par des pouvoirs autoritaires ou dictatoriaux.